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Ce métal vaut plus que l’or et il frotte l’échappement de votre voiture


L’or a longtemps été le plus précieux des métaux précieux, jusqu’à ce que, soudainement, ce ne soit plus le cas.

La semaine dernière, un rival obscur et beaucoup moins sexy appelé palladium est parti en avant, pour la première fois en 16 ans. L’or a brièvement repris la tête, mais les prix au comptant du palladium ont battu les prix de l’or au cours des trois derniers jours.

Le palladium a atteint un niveau record mercredi avant de s’établir à 1255,12 dollars l’once à la clôture du marché à Londres jeudi, selon les données de SP Angel, une société de recherche en investissement. L’or était de 1 243,02 $ l’once.

C’est une destruction impressionnante, aidée par les changements économiques, la législation anti-pollution, les campagnes syndicales des mineurs et les négociations commerciales mondiales. Jusqu’à récemment, le palladium était peut-être mieux connu pour avoir partagé un nom avec plusieurs lieux de divertissement populaires et pour alimenter le mécanisme de réacteur à arc fictif relié au cœur d’Iron Man.

Son objectif principal est beaucoup moins glamour: plus de 80% du palladium mondial est utilisé dans les convertisseurs catalytiques qui aident les véhicules à gérer leur production de polluants.

Le palladium est l’une des matières premières les plus performantes de 2018. Son prix a bondi de plus de 50% au cours des quatre derniers mois. Certains concessionnaires ont épuisé du métal.

Au moins dans un avenir proche, le palladium restera très probablement en forte demande et en pénurie, ont déclaré des experts. Ici, nous expliquons comment un métal généralement ignoré au profit de l’or, de l’argent et du platine les a récemment tous éclipsés.

Cousin du platine et traditionnellement beaucoup moins cher, le palladium fait partie d’une famille de métaux appelés «métaux nobles» car ils résistent à la corrosion et à l’oxydation.

Le palladium a été découvert au début des années 1800 par William Hyde Wollaston, un scientifique britannique. Il a été nommé d’après Pallas, un astéroïde récemment identifié.

Blanc argenté et durable, le métal est utilisé dans les instruments chirurgicaux, les alliages dentaires et dans les téléphones portables et autres appareils électroniques. Des bijoutiers comme Jenny Windler à Berkeley, en Californie, l’utilisent parfois parce qu’il est hypoallergénique et «pas trop difficile à travailler», dit-elle. Le palladium était également moins cher que d’autres métaux précieux comme l’or ou le platine.

Au cours des derniers mois, les bagues pour hommes en palladium ont été parmi les termes de recherche les plus populaires sur sa boutique en ligne, a déclaré Mme Windler. Mais elle utilise le métal dans moins de 10% de ses produits.

Récemment, Mme Windler achetait du platine en ligne et a remarqué un tableau de prix indiquant que le palladium était plus cher.

«J’ai pensé, ‘cela ne peut pas être juste; ça doit être une sorte de faute de frappe », dit-elle.

Les efforts croissants de régulation des émissions d’échappement dans les années 1970 ont ouvert la voie à la popularité progressive du palladium.

Le métal, avec le platine et le rhodium, aide à contrôler les gaz d’échappement toxiques en réagissant avec le monoxyde de carbone, les hydrocarbures et l’oxyde d’azote pour les rendre moins nocifs. Pendant des décennies, le palladium a été un composant majeur, mais largement invisible, des voitures.

L’abandon des véhicules diesel, dont les pots catalytiques reposent davantage sur le platine, a intensifié la demande de palladium, notamment en Europe. Les ventes de voitures à essence avaient bondi pendant plusieurs années jusqu’à cette année. Des réglementations plus strictes sur les émissions ont conduit les constructeurs automobiles à utiliser plus de palladium.

La demande de métal pour catalyseurs atteindra un niveau record de 8,5 millions d’onces cette année, selon le cabinet de conseil Metals Focus.

Mais les ventes de voitures commencent à ralentir. Aux États-Unis, les conducteurs gardent leur voiture plus longtemps et, face à la hausse des taux d’intérêt, hésitent à les remplacer. Le président Trump fait avancer sa proposition de réduire considérablement les règles d’émissions pour les voitures et les camions légers.

En Chine, la demande de palladium pourrait être tempérée par les inquiétudes concernant le ralentissement de l’économie, les tarifs de l’administration Trump et les restrictions sur les prêts aux consommateurs.

«Cela pèse collectivement sur la demande de voitures neuves», a déclaré Rohit Savant, directeur de la recherche de la société de recherche sur les matières premières CPM Group.

Le palladium est extrêmement rare, principalement généré comme sous-produit du platine extrait en Afrique du Sud et du nickel extrait en Russie. Le prix du palladium a grimpé au début des années 2000 en réaction aux perturbations de l’approvisionnement en provenance de Russie et à l’intérêt accru pour les pots catalytiques.

La demande de palladium n’a cessé d’augmenter depuis huit ans et devrait dépasser l’offre de 1,2 million d’onces en 2018, et Metals Focus a prévu «d’autres déficits importants à venir». À mesure que l’offre se resserre, le prix du palladium a grimpé.

En Afrique du Sud, les négociations salariales controversées avec les mineurs syndiqués et les plaintes concernant les conditions de travail dangereuses ces dernières années ont entraîné des grèves (et parfois des violences) qui ont parfois entravé la production. De nombreuses sociétés minières sont chargées de dettes et tentent de réduire leurs coûts, ont déclaré des analystes.

Extraire plus de palladium nécessite plus d’extraction de platine. Mais la baisse du diesel, exacerbée par le scandale de la tricherie des émissions qui a englouti Volkswagen en 2015, a fait baisser les prix du platine.

«L’environnement politique pour l’exploitation des mines de platine en Afrique du Sud, et l’économie, ont empiré de plus en plus», a déclaré John Meyer, analyste minier chez SP Angel. «L’exploitation du platine a beaucoup chuté: c’est difficile, c’est dangereux et c’est extrêmement difficile à gérer.»

Sibanye-Stillwater, une société sud-africaine, exploite les seules mines commerciales générant du palladium aux États-Unis et prévoit de produire 468 000 onces cette année à partir de ses installations du Montana.

Un pourcentage croissant de palladium provient du recyclage. Le métal est généralement extrait des vieux convertisseurs catalytiques et de l’électronique, fondu et raffiné pour être réutilisé.

La plupart du palladium est envoyé directement de la mine dans la chaîne d’approvisionnement automobile. Bien que le gouvernement fédéral ait commencé à émettre une pièce officielle d’une once de palladium l’année dernière, le palladium n’est «pas un grand marché des lingots et des pièces», a déclaré Philip Newman, directeur de Metals Focus.

Les investisseurs sont généralement impliqués dans des contrats à terme sur palladium ou des fonds négociés en bourse. Le métal, a déclaré M. Newman, est «une niche».

Même si les prix de la plupart des autres métaux ont connu des difficultés cette année, le palladium a atteint haut après haut. Les experts s’attendent à ce qu’il reste élevé pendant au moins quelques mois.

Mais les investissements à venir des sociétés minières et les changements dans la technologie de l’air pur pourraient faire baisser le prix.

En Russie, le géant minier Norilsk Nickel a indiqué cette semaine qu’il dépenserait plus de 12 milliards de dollars pour augmenter sa production au cours des cinq prochaines années. L’entreprise est le premier producteur mondial de palladium.

Les investisseurs pourraient se tourner vers l’or et d’autres actifs refuges alors qu’ils digèrent les prévisions de ralentissement de la croissance mondiale, le marché boursier en ébullition et les effets de la décoloration des réductions d’impôts de l’année dernière aux États-Unis, ont déclaré les analystes.

Et la poussée vers des véhicules plus propres pourrait se traduire par plus de voitures électriques, qui ne nécessitent pas de convertisseurs catalytiques. Les entreprises de l’électronique et de l’automobile, comme Toyota, développent des technologies qui utilisent moins de métaux précieux.

«La dernière chose que n’importe laquelle de ces entreprises souhaite, ce sont d’énormes fluctuations des prix», a déclaré M. Savant.



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